Slepen is de term waar één of meerdere sleepboten een schip, bak, ponton, een drijvend werktuig of inrichting over het water voortbeweegt. 

In de praktijk gebeurt het slepen van schepen niet vaak meer. De meeste sleepschepen zijn voorzien van een eigen voorstuwing, of intussen al gesloopt.Het slepen van drijvende werktuigen zoals baggermolens en zo gebeurd nog wel. Een baggermolen is vaak niet ingericht om zelfstandig te varen, en wordt daarom geduwd en gesleept.

Een sleepboot kan ook als voorspanboot ingezet worden. Hier dient de sleepboot als extra hulp op zware stukken op een rivier, of bij grote afvoeren op de rivier. Het voorspannen van een sleepboot heet dan assisteren. Verschil met slepen is de verantwoordelijke persoon. Bij slepen is dat de sleepboot kapitein. Bij assisteren blijft de schipper van het geassisteerde motorschip verantwoordelijk.